Nos vamos casi 100 años al pasado para contar desde el inicio la fascinante historia de uno de los personajes más icónicos de la historia del comic.

Popeye (parte 1)

07/11/2022

| Por Roberto Barreiro

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npr.brightspotcdnNació como secundario en una tira que llevaba una década publicándose y se convirtió rápidamente en el protagonista. Es medio bruto, maleducado y propenso a las peleas. El es como es y no se arrepiente de nada. Y desde 1929 es uno de los personajes más reconocidos del mundo. Con ustedes, la vida y la leyenda del marinero tuerto más famoso.

SE PRONUNCIA COMO CIGARRO

Elzie Crisler Segar nació el 8 de Diciembre de 1894 en el pueblo de Chester, del estado de Illinois, Estados Unidos. Ya de adolescente trabajó en la sala de entretenimientos del pueblo que, además de presentar espectáculos de vaudeville, estaba teniendo éxito con un nuevo invento: el cinematógrafo. Segar empezaría a absorber el nuevo medio, particularmente la comedia cinematográfica que se estaba haciendo lejos de allí, en un lugar de California llamado Hollywood.

Pero su verdadero interés estaba en el dibujo, especialmente en otro nuevo medio que tenía un éxito creciente en las páginas de los diarios: las historietas. Tras seguir un curso por correspondencia, el joven Segar se mudaría a Chicago a buscar trabajo como dibujante. Conseguirá empleo en el diario Chicago Herald, como uno de los muchos dibujantes de planta. Su primer trabajo en el campo del comic va a ser la versión en historieta del personaje de Charlie Chaplin, “Charlie Chaplin’s Comic Capers”, serie que comienza el 12 de Marzo de 1916 y que va a durar poco tiempo. Al año siguiente dibujará “Barry the Boob”, una tira humorística sobre un soldado en la Primera Guerra Mundial. En 1918, el Herald cierra y Segar termina en otro diario, el Chicago Examiner, uno de los periódicos de la cadena de William Randolph Hearst. Allí publica “Looping the Loop” una tira muy localista que hablará cómicamente de eventos que ocurren en la ciudad por esos días. Sin ser un éxito apabullante, sirve para llamar la atención del magnate de la prensa. Para ese entonces ya firma sus historietas con un cigarro puro, un juego visual basado en que su nombre (Segar) suena como este dibujo (“Cigar” en inglés)

Segar_-_Thimble_Theater_-_Decembre_1919_(3)Uno de los dibujantes estrellas de la cadena de Hearst en esos años era Ed Wheelan, que había empezado una innovación en las tiras diarias. Hasta el momento, ellas apostaban a la idea del remate diario, con historias autoconclusivas. Wheelan va a copiar el formato de los melodramas de la época, el folletín y los seriales cinematográficos para contar historias que continuaran día a día durante un periodo de tiempo. De hecho, cada historia tenía siempre el mismo elenco de personajes, cada uno con diferentes papeles de acuerdo a la historia. La tira de Wheelan, “Midget Movies”, se había así convertido en un éxito de público… tanto que, ante una mejor oferta, Wheelan se cambia de diario y continua la serie bajo el nombre de “Minute Movies”. Para reemplazarlo, Hearst va a convocar a Segar a Nueva York. Así, en Diciembre de 1919,en las páginas del New York Journal, aparece la tira que va a hacer famoso a Segar: el “Thimble Theatre”.

Originalmente el Thimble Theatre funciona de manera similar a las series de Wheelan, con un elenco de actores que en cada tira representan un papel. Los dos actores principales son Olive Oyl y Harold Hamgravy (la parejita, digamos). Pero muy pronto, Segar deja esta idea de lado y empieza a seguir a ambos en sus desventuras de pareja. Además en 1920 se suma el tercer integrante protagónico de la serie: el hermano de Olive, Castor. Poco a poco Segar los va definiendo: Olive puede ser cascarrabias y Castor esta siempre listo para hacer algún negocio que le de dinero rápidamente, mientras de Ham Gravy se reconfigura como un novio un poco blando y no necesariamente fiel. Además, Segar va a tomar de Wheelan la idea de hacer historias cotidianas en las tiras diarias, donde la historia avanza día a día.

Segar_-_Promotional_drawing_(Thimble_Theater_and_Five_Fifteen)_-_1921Aparecen otros personajes secundarios (los padres de Olive y Castor, cuya casa parece ser el punto de partida de todas las historias) y el Thimble Theatre se convierte en una serie que se sostiene por los sólidos guiones de Segar, que construye aventuras con personajes estrambóticos donde la carcajada nace más de las actitudes de los personajes -cuya tridimensionalidad los aleja de los estereotipos- que por la historia en sí. Y la cosa funciona. Para 1929, la serie de Segar esta en una posición estable, con un Segar dibujando en su estilo maduro, no muy vistoso pero que funciona perfecto para el desarrollo de su trabajo. Lo único que no tenía era una superestrella en su tira.

w-200_popeye_segar_1929A comienzos de 1929, Castor, Olive y Ham están en viaje rumbo a una isla donde hay un casino gigantesco para aprovechar una extraña criatura que estaba en su posesión: Bernice la gallina whiffle africana que le da suerte a quien la acaricia. Consiguen un barco pero necesitan tripulación. En el puerto se acercan a un tipo tuerto, vestido de marinero: “¿Es usted marinero?” le pregunta Castor. “¿Piensa que soy un vaquero?” le contesta el marino. “OK, está contratado” responde Castor. De esta manera poco ceremoniosa, el 17 de Enero de 1929, Popeye el Marino aparecía dentro de las tiras del Thimble Theatre. Y todo iba a cambiar.

Popeye_sunday-stripAparentemente, para crear a Popeye Segar se basó en un personaje de su pueblo natal. Frank “Rocky” Fiegel trabajaba en el “salón” de Chester y era conocido por fumar en pipa y por su rudeza. Se comentaba que lo habían atacado cinco personas a la vez y les había ganado a todos. Todas las tardes se tomaba unas cervezas y se dormía en la puerta del bar, con la pipa en la boca. Si lo despertaban, saltaba listo para pelear. Su silueta era conocida por todos allí, con lo que es probable que Segar lo usara de modelo. Como también habría ocurrido con Olive, cuyo físico y atuendo anticuado (incluso para la época) estaría basado en la dueña de la tienda de ramos generales de Chester, Dora Paskel. Y con Wimpy, que estaría basado en el jovial (y apasionado por las hamburguesas) jefe de Segar cuando trabajaba en el cine, William “Windy Bill” Schubert. Mas allá de las referencias reales, Segar desarrollaría al personaje de maneras únicas. Y lo volvería un éxito mundial.

(el lunes, la segunda parte)

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